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« La foudre m’a frappée toute ma vie. Mais une seule fois pour de vrai ». Ce jour-là, alors qu’elle n’est qu’un bébé, Mary Anning a le pressentiment que son destin ne sera pas simplement celui d’une misérable ramasseuse de fossiles. Et elle aura eu raison puisqu’elle se met à découvrir des fossiles énormes, des créatures fabuleuses inconnues dans la société de ce début de XIXe siècle. C’est sur la côte du Dorset, une côte battue par les vents que va se jouer une partition formidable entre l’homme et la nature, une bataille où l’homme va affronter cette dernière pour lui faire cracher ses secrets …et remettre en question toutes les théories sur la création du monde !

Mais dans ce roman, l’Homme est une femme, la minuscule Mary qui se battra contre vents et marées pour faire valoir ses découvertes. En cela elle a la chance d’être aidée par Elizabeth Philpot, vieille fille intelligente et acerbe, fascinée par les fossiles, qui l’accompagne dans ses explorations.

ichtiosaure

Fossile d’Ichtyosaure

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Fossile de Plésiosaure

Prodigieuses créatures donc … et prodigieux roman que celui de Tracy Chevalier qui confirme sa place importante dans le groupe des écrivains contemporains à suivre ! Avec une grande finesse d’analyse, elle nous transporte au fin fonds de l’Angleterre pré-industrielle, et nous parle de fossiles. Un sujet a priori rébarbatif mais qui devient passionnant sous sa plume, puisqu’elle les fait vivre à travers la passion de ses deux personnages.

« J’en arrive à oublier que les gens voient les fossiles comme des ossements. Ils le sont, en effet, mais j’ai tendance à les considérer davantage comme des œuvres d’art qui nous rappellent ce qu’était autrefois le monde. »

Prodigieuses femmes donc qui vont braver leur condition et leur classe sociale pour faire entendre leurs voix.Voix dérangeantes au cœur de la communauté scientifique masculine qui n’acceptera pas si facilement de voir leurs croyances, scientifiques et religieuses, s’effondrer. Car à une époque où la femme n’a aucun accès à la connaissance, Mary Anning va bouleverser le monde de la paléontologie en découvrant le premier spécimen d’ichtyosaure, une espèce éteinte – ce qui est inconcevable dans un monde qui est parfait car créé par un Dieu parfait.

« Le nom de Mary ne sera jamais consigné dans les revues ou les ouvrages scientifiques : il sera oublié. C’est ainsi. Une vie de femme est toujours un bon compromis. « 

Au-delà de tout ce qu’on apprend sur la science et la société de cette époque, le roman est aussi une belle histoire d’amitié entre ces deux femmes, qui se trouvent parfois en rivalité, mais sauront toujours faire face avec énergie à l’adversité. Des pionnières courageuses et obstinées que j’ai été ravie de découvrir à travers ce roman magnifique, servi par le style magique de l’auteur de La jeune fille à la perle.

A découvrir sans tarder.

A propos des « vraies » Mary et Elizabeth :

Redécouverte ces dernières décennies, Mary Anning est maintenant honorée comme une figure importante et pittoresque de la paléontologie. Le moteur de recherche Google l’honore d’ailleurs d’un doodle, le 21 mai 2014, à l’occasion des 215 ans de sa naissance.

Elizabeth Philpot fut une des premières chercheuses britanniques de fossiles du XIXe siècle, une paléontologue amateure et une artiste qui fouilla à la quête de fossiles les falaises autour de Lyme Regis dans le Dorset (comté) le long de la côte sud de l’Angleterre. Elle est connue maintenant surtout pour sa collaboration et son amitié avec la célèbre chercheuse de fossiles Mary Anning. Elle était fort connue dans le milieu des géologues pour ses connaissances sur les fossiles de poissons tout comme pour sa vaste collection de spécimens.

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Le littoral du Dorset et de l’est du Devon est constituée principalement de falaises présentant un éventail de sites géologiques couvrant la plus grande partie du Mésozoïque. Le site est inscrit au patrimoine mondial de l’UNESCO depuis 2001. Le nom officiel de ce site en anglais est Dorset and East Devon Coast mais l’appellation Jurassic Coast est plus fréquemment utilisée.